평행 우주 속의 소녀 – 아일린 폴락

평행 우주 속의 소녀
아일린 폴락 지음, 한국여성과학기술단체총연합회 옮김 / 이새

개인적인 이야기를 좀 해보겠다. 20여년 전, 중학생이었던 나는 과학고에 진학하고 싶어서 선생님께 상담을 하러 갔다. 선생님은 대뜸 “여자가 무슨 과학고냐”며, 정 가고 싶으면 함께 원서를 쓸 친구를 더 모아 오라고 했다. 지금 생각하면 농담이었겠지만, 고지식한 아이였던 나는 정말로 친구 넷을 더 모아 가서 허락을 받았다.

과학고에 들어갔더니 희한한 소문이 들렸다. 입학시험 점수로만 따지면 여학생이 더 많이 붙었어야 하는데 정원 60명 중 여학생은 10명으로 한정했다는 이야기였다. 소문이 사실인지 아닌지는 모른다. 중요한 건 당시 그 말을 들은 학생들도 학부모들도 그게 문제라고 느끼지 못했으며, 나도 그랬다는 것이다. 어쨌든 나는 붙었으니까 됐다고 여겼겠지.

내가 다닌 대학은 졸업생 중 대다수가 대학원에 진학하는 분위기였다. 그런데 교수들 중에는 여학생은 절대로 지도학생으로 받지 않는다는 소문이 파다한 사람들이 있었다. 나는 계속 공부할 마음을 이미 접은 상태였기 때문에 현실적으로 곤란을 겪진 않았지만, 만일 진학했다면 감히 그런 교수들에게 도전해봤을까? 절대 아니었을 것이다. 알아서 피했을 것이다.

<평행 우주 속의 소녀>는 나보다도 또 20년 전, 1970년대 미국에서 여성 저자가 물리학을 전공하면서 겪었던 일을 기록한 회고담이다. 아일린 폴락은 예일대가 여성에게 입학을 허락한 후 다섯 번째 해에 물리학과에 들어간다. 그러나 수학 상급반은 남학생만 받아주는 고등학교에 다닌 탓에 선행학습을 못 했던 폴락은 시작부터 힘에 부친다. 가뜩이나 공부도 어려운데 “강의실에서 유일한 여학생”인 탓에 느끼는 심리적 압박은 더 버겁다. 여자는 역시 안 된다는 말을 들을까 봐 질문마저 주저하고, 강의실이 남자 기숙사의 연장인 것처럼 성차별적 농담을 해대는 남자 동기들과 교수들에게는 소속감을 느끼기 어렵고, 그러면서도 한창 청춘이니 남자들에게 잘 보이고 싶고 연애하고 싶은 자신이 괴물처럼 느껴진다. 방학에 부모님은 여자애가 괜히 학교에 남아 공부를 보충하는 걸 허락하지 않는다.

결국 폴락은 이 악물고 공부하여 우등으로 졸업했음에도 물리를 포기하고 작가가 된다. 그러나 미련은 남았다. 그때 물리를 포기한 게 잘한 일일까? 그러던 2005년, 당시 하버드 총장 래리 서머스가 과학계에 여성 종신교수가 드문 것은 과학의 최상위 수준에서는 남녀가 소질 차이가 있기 때문이라는 말을 했고, 그제야 폴락은 깨달았다. 남자들은 과학을 전공하는 여학생들이 겪는 어려움을 모른다는 걸. 폴락이 미운 오리새끼 같았던 자신의 경험을 적나라하게 묘사한 이 책을 쓴 건 그 때문이다. 은근한 편견과 차별이 수많은 여학생을 시작부터 좌절시키고 중도에 포기시키는 보이지 않는 힘으로 작용한다는 사실을 알리기 위해서. 후반에서는 과학 교육에서의 성차별에 관한 몇몇 연구 결과도 소개했고, 여러 세대 여성 과학 전공자들을 인터뷰하여 다양한 목소리도 실었다.

나로부터도 또 20년이 지난 지금은 이런 이야기들이 다 옛말일까? 그렇다면 얼마나 좋겠느냐만, 당장 작년에만 해도 자율형 사립고인 하나고에서 “여학생은 소용없다”며 전형을 조작해 여학생 대신 남학생을 더 뽑아온 일이 드러났다. 이런 노골적 차별뿐이겠는가. 과학계에 몸담은 이들이라면, 어이없을 정도로 솔직한 이 회고담을 꼭 읽어보면 좋겠다.

-2016. 2. 5. 한겨레

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