유전자는 네가 한 일을 알고 있다 – 네사 캐리

유전자는 네가 한 일을 알고 있다
네사 캐리 지음, 이충호 옮김 / 해나무

앞으로 몇십 년 동안 우리가 생물학 분야에서 가장 자주 듣게 될 용어는 뭘까. 나는 후성유전학이라는 데 걸겠다. ‘후성유전학’(epigenetics)은 디엔에이(DNA) 자체는 변화가 없는데 겉으로 드러나는 모습이 달라지는 현상, 즉 유전형은 그대로인데 표현형이 달라지는 현상과 그 현상을 일으키는 분자적 메커니즘을 뜻한다.

유전학 덕분에 오늘날 우리는 유전자가 개인의 신체적, 정신적 특질을 대체로 결정한다고 믿게 되었는데, 후성유전학은 이제 염기서열이 그대로라도 주변 세포 환경이 그 작동(발현)에 영향을 미쳐서 차이를 빚어내며 심지어 그 차이가 후대로 유전된다고 말하는 것이다. 일란성 쌍둥이가 유전자가 같은데도 유전병을 서로 다르게 겪는 사례가 있는 게 이 때문이고, 유전자까지 바꾸진 못할 듯한 개체의 경험이 (가령 영양부족이나 스트레스가) 그 후손에게까지 영향을 미치는 듯한 알쏭달쏭한 현상들도 이 때문이다. 후성유전학은 말하자면 ‘본성이냐 양육이냐’ 이분법을 연결하는 다리다. 현대생물학의 패러다임 전환으로 불릴 만하다.

그런데 나는 앞으로 생물학에서 가장 자주 오용될 개념도 이 후성유전학이라는 데 자신있게 걸겠다. 어쩌면 벌써 그런 것 같다. 얼마 전 어느 신문에 실린 글을 보고 황당했는데, 교사인 글쓴이는 후성유전학을 접한 뒤 “왜 어떤 아이는 열심히 공부해도 성적이 안 오를까?” 하는 의문에 답을 얻었다고 말했다. 후성유전학에 따르면 아이가 가진 유전자만이 아니라 부모의 일상적 행동도 자녀의 운명을 바꾸기에 그렇다는 것이다. 대체 무슨 소린지. 환경이 유전자 발현에 영향을 미치는 메커니즘이 발견되었다는 사실로부터 그러니까 부모가 평생 일거수일투족을 조심해야 자녀도 잘된다는 추론을 끌어낸 모양인데, 너무 그릇된 이해라서 어디부터 반박해야 할지 모르겠다. 심지어 외국에는 후성유전학적으로 건강을 지키는 요리법을 알려준다는 책들까지 나온 걸 보고 그만 웃어버렸다.

마음 같아서는, 앞으로 후성유전학이라는 용어는 <유전자는 네가 한 일을 알고 있다>를 읽지 않은 사람은 못 쓰도록 했으면 좋겠다. 이 책은 후성유전학의 역사와 현황, 응용성을 두루 소개하며 적절한 비유로 이해를 돕는다. 디엔에이를 불변의 청사진이 아니라 누구나 같은 내용을 갖고도 독특한 연출로 다르게 표현할 수 있는 대본에 비유한다든지, 지금껏 밝혀진 중요한 두 후성유전적 메커니즘인 디엔에이 메틸화와 히스톤 단백질 변형은 그 대본에 각자 기입한 지시문에 해당한다든지(그런데 그 대본을 복사하여 후대에 전할 때 지시문까지 복사된다는 게 밝혀진 셈이다). 그러나 책의 장점은 쉽게 설명했다는 게 아니다. 오히려 후성유전학이 얼마나 복잡한 현상인지를 최대한 자세히 보여주었다는 점이다.

후성유전학은 기존 유전학을 뒤엎는 게 아니라 확장한다. 또한 유전부호처럼 하나의 보편적 중심원리를 확립한 발견이라기보다 지금까지 몰랐던 후성유전적 분자 메커니즘들을 숱하게 알아내는 과정이므로, 섣불리 일반화할 수 없다. 하물며 섣불리 사회문화적 함의를 읽어내는 것은 더 위험하다. 저자는 후성유전학이 무엇을 보여줄지 예측하는 것조차 어렵다며, 단 하나 확실한 것은 현재 후성유전학 혁명이 진행되고 있다는 사실뿐이라고 말했다. 그 혁명을 유행어로만 접하고 싶지 않다면, 이 책 정도는 읽고 말하자.

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