잃어버린 게놈을 찾아서 – 스반테 페보

잃어버린 게놈을 찾아서
스반테 페보 지음, 김명주 옮김 / 부키

고인류학에 조금이라도 관심이 있는 사람이라면 스반테 페보의 이름을 모를 수 없다. 그는 지난 20년간 고인류학계의 최고 스타였고, 케케묵은 학문의 이미지가 있는 고인류학을 21세기 최첨단 분야로 인식시키는 데 지대하게 기여했다. 그는 수만년 된 네안데르탈인의 뼈에서 디엔에이(DNA)를 추출하는 기법을 개척함으로써 고유전학 혹은 디엔에이 고고학이라 불리는 분야를 확립했으며, 그 기술로 네안데르탈인과 현생인류의 근연관계에 관한 놀라운 연구 결과를 잇따라 내놓았다.

영화 <쥬라기 공원> 때문에 우리는 고대 디엔에이 복원을 별것 아닌 일로 상상하기 쉽지만, 그건 이만저만한 착각이 아니다. 디엔에이는 산 생물체의 몸속에 있을 때도 온갖 요인에 툭하면 손상되기 때문에 항시 수선되어야 한다.(올해 노벨화학상을 받은 세 연구자의 업적이 바로 이 수선 메커니즘들의 발견이다.) 하물며 죽어서 더는 수선도 되지 않고 오래 분해만 된 디엔에이는 어떻겠는가. 몇억년 전 공룡은 말할 것도 없거니와 몇만년 전 화석에서 멀쩡한 디엔에이를 건져내는 것조차 엄청나게 어렵다.

스웨덴 출신으로 현재 독일 막스플랑크 진화인류학연구소에 있는 스반테 페보는 바로 그 일을 해냈다. 원래 이집트학과 생의학을 전공했던 그는 미라에서 디엔에이를 추출할 수 있을까 하는 호기심에 혼자 실험하다가 고대 디엔에이 분석에 필요한 기술적 기법과 프로토콜들을 개발하기에 이르렀다. 그가 일약 슈퍼스타로 떠오른 계기는 1996년 네안데르탈인의 미토콘드리아 디엔에이 추출과 서열 분석에 성공함으로써 그것이 현생인류와 유전적 관계가 없다는 결론을 내린 일이었다. 더욱 재밌는 점은 그로부터 10년 뒤 이번에는 그가 네안데르탈인의 핵 디엔에이 서열분석과 매핑에 성공함으로써 자신의 종전 결론을 뒤집고 네안데르탈인과 현생인류가 이종교배를 했으며 특히 유럽인은 유전자의 4%가량을 네안데르탈인에게서 물려받았다는 결론을 내놓은 것이다. 얼마 후에는 골격유해 없이 디엔에이 서열만으로 새로운 인류집단의 발견을 선언한 최초의 사례인 데니소바인을 보고했다.

<잃어버린 게놈을 찾아서>는 그런 그가 대학원생이던 1981년부터 현재까지 30여년의 과정을 담아낸 연구일지이자, 자서전이자, 고유전학 입문서다. 그런데 이런 과학적 내용만 기대했던 독자라면 이 책에서 큰 충격을 받을 것이다. 물론 그런 내용이 있지만(실은 꽤 상세해서 유전학과 분자생물학적 지식이 없는 독자는 버거울 수도 있다), 페보는 거기에 더해 산 넘어 산에 방불한 연구 과정의 난관과 돌파와 경쟁을 지나칠 만큼 꼼꼼하게 소개한데다가 자신의 사생활과 동료들의 일화까지 맨얼굴 그대로 기록함으로써 이 책을 과학사회학적 가치가 있는 자료로 만들어냈다.

이 책을 과학계의 고전 중 고전인 제임스 왓슨의 <이중나선>에 비유한 <뉴욕 리뷰 오브 북스>의 평은 과장이 아니다. 선구적 연구자 본인의 시각에서 과학의 현장과 과학자의 삶을 이토록 거침없이 묘사한 책은 <이중나선> 이래 정말로 처음이다. 역사적 발견에는 단순한 지적 천재성이나 열정 외에도 해당 국가의 두터운 문화적 토대, 초국적 사고방식, 정치력과 지도력, 다양한 학제간 협력, 장기적 자금 지원, 대학원생들의 피땀 어린 헌신이 필요하다는 것을 이 책은 몸서리쳐질 정도로 노골적으로 보여준다.

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